Mujeres en el oeste Annie Oakley
Annie Oakley – PBS America

La mayoría de westerns han relegado a las mujeres a papeles insignificantes, amas de casa sin mayor protagonismo que el de  buenas esposas y madres. Sin embargo, las mujeres en el Oeste desempeñaron un rol muy importante en la expansión de la frontera de los Estados Unidos. Además de vaqueros, también hubo exploradas, heroínas y forajidas que desafiaron los arquetipos tradicionales.

Papel de la mujer en la conquista del Oeste

La expansión de la frontera hacia el Oeste comenzó cuando el presidente Jefferson compró Luisiana a Francia en 1803 y continuó luego con la adquisición de los estados del suroeste tras la guerra contra México en 1848.

El problema que presentaba la conquista del centro y la Costa Oeste del país era la despoblación de estas tierras, habitadas únicamente por tribus de indios nativos. Para atajar esta cuestión, el Gobierno estadounidense llegó a regalar acres de terreno a las familias que quisieran instalarse aquí. El ferrocarril también contribuyó a ello, al conectar el país de lado a lado, y fomentar el comercio.

Annie Oakley
Annie Oakley – Secrets of the Eastern Shore

Los primeros asentamientos eran pequeños grupos de casas, separadas entre sí, que estaban expuestos al ataque de los indios nativos o de cuatreros. De ahí que el uso de las armas para defenderse estuviera permitido y muy extendido, lo que ha continuado hasta nuestros días.

Muchas mujeres sabían manejar armas, ya que a menudo sus maridos se ausentaban durante días con el ganado, y ellas eran las encargadas de defender su casa y a sus hijos de posibles atacantes. Algunas de ellas fueron hábiles pistoleras, mujeres valientes e independientes, que optaron por modos de vida poco convencionales para la época.

Mujeres en el Oeste: heroínas

Annie Oakley

Annie Oakley
Wikipedia

Una de las heroínas en el Oeste más célebre fue Annie Oakley, que ha pasado a la historia por su habilidad con el revólver y por ser una de las participantes del famoso show de Buffalo Bill.

Oakley nació en 1860 en Cincinnati, en el momento de mayor auge de los vaqueros. Desde muy pequeña comenzó a cazar para sacar adelante a su familia, ya que su padre había muerto de una neumonía, y ganó dinero en concursos de tiros.

Fue muy famoso el episodio en el que derrotó al pistolero Frank. E. Butler, cuando este apostó dos mil dólares modernos a que nadie podía vencerlo en puntería. Annie, que entonces solo tenía 15 años, fue la única que se atrevió a retarlo, y ganó el desafío cuando Butler falló el vigésimo quinto tiro. Enseguida se enamoró de ella y acabaron casándose.

Ambos se incorporaron a la compañía de Buffalo Bill, y allí Annie conoció al jefe indio Toro Sentado. Oakley se hizo famosa por ser la mejor mujer pistolera y llegó a hacer giras por Europa donde actuó ante las personalidades más importantes de la época, incluido reyes y presidentes europeos.

Más tarde sufrió un grave accidente ferroviario, y pasó siete años demandando a todos los periódicos que habían difundido una noticia falsa sobre su participación en un robo para comprar cocaína, incluido el diario del controvertido William. R. Hearst, lo que dañó su reputación. Ganó 54 de las 55 demandas que presentó.

Ellen Nellie Cashman

Ellen Nellie Cashman
AZCentral

Otra de las mujeres del Viejo Oeste más famosas fue la irlandesa Ellen Nellie Cashman. Su madre, su hermana y ella cruzaron el Atlántico para comenzar una nueva vida en los Estados Unidos. Después de establecerse en diferentes ciudades, Nellie se mudó sola a Nevada, donde trabajó como cocinera hasta abrir su propia taberna para los gambusinos.

Se hizo muy famosa por liderar un rescate para salvar a 77 mineros que habían quedado atrapados por la nieve en las minas de oro de las montañas Cassiar, en el estado de British Columbia (Canadá). Llevó muchos alimentos y por esta hazaña fue apodada “el ángel de Cassiar”.

En 1879 abrió el restaurante Delmonico en Tucson (Arizona), el primero propiedad de una mujer en esta ciudad. En Tombstone abrió otro, donde fue muy querida por sus trabajos a la comunidad. Era una devota católica, y durante su vida ayudó a recaudar dinero para la fundación de una iglesia y ejerció también como enfermera.

Nunca se casó, pero cuidó de sus sobrinos cuando su hermana murió de tuberculosis. A finales del siglo XIX, viajó a la zona del Yukón, durante la fiebre del oro de Klondike, y murió en Canadá.

Mujeres en el Oeste: forajidas

Calamity Jane

Calamity Jane
Black Hills Visitor

Martha Jane Canary, alias Calamity Jane, fue una de las mujeres del Oeste americano más conocidas. Ya siendo adolescente había demostrado sus dotes para cabalgar mejor que cualquier vaquero, y aunque había trabajado como lavaplatos, cocinera y todo tipo de trabajos de la época reservados a mujeres, lo que verdaderamente le gustaba eran las grandes llanuras y explorar el Salvaje Oeste.

No era una mujer usual, vestía como un hombre y soltaba palabrotas constantemente. Una de sus hazañas más sonadas fue cuando, mientras trabajaba como mensajera del General Crook, atravesó a caballo 90 millas (150 km), empapada de agua helada del río Platte, en un tiempo récord, y sobrevivió a la pulmonía posterior.

Se hizo amiga del famoso explorador Wild Bill Hickok y juntos viajaron a la boomtown Deadwood. Aquí mataron a traición a su acompañante. Tras esto Jane cayó en el alcoholismo y se hizo famosa por inventar historias.

Decía que se había casado con Hickok, que había combatido junto al famoso general Custer o que se había enfrentado solo a una tribu sioux. A pesar de su apodo, Calamity Jane nunca fue una forajida ni bandolera.

Belle Starr

Belle Starr
Wikimedia

Belle Starr fue una de las forajidas del Oeste más perseguidas. Aunque nació en una familia de clase media y recibió una buena educación, a Myra Maybelle Shirley le gustaban los revólveres y montar a caballo.

Durante la Guerra de Secesión, y tras la muerte de su hermano a manos de los soldados unionistas, Belle se alistó como espía en una guerrilla confederada.

Estuvo casada con Jim Reed, Sam Starr y Bill July, y mantuvo relaciones sentimentales con otros bandoleros. Lo cierto es que se convirtió en el poder en la sombra de muchos forajidos americanos de la época.

Belle era quien planeaba los robos, se encarga de sobornar a los guardias de prisiones, o a esconder botines de otros forajidos, entre otras fechorías.

A diferencia de Calamity Jane, Belle iba siempre de punta en blanco. No parecía una bandolera, ya que los delitos los cometían otros. Belle que fue una de las mujeres en el oeste mas importante, fue asesinada a los 41 años a causa de un disparo en la calle, suceso que nunca llegó a esclarecerse.

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